Philadelphia 76ers

Joel Embiid, un motivo para soñar

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Joel Embiid

Joel Embiid llegó a la NBA pisando fuerte, pero una fractura del hueso navicular del pie derecho y una posterior recaída le impidieron debutar en sus dos primeras temporadas en la liga. Ahora, dos años después de ser drafteado como #3 por Philadelphia 76ers en el Draft de 2014, está superando todas las expectativas -y eso que eran altas- que en su día se pusieron sobre él. Se llegó a temer incluso su retirada antes siquiera de debutar, pero lejos de eso, su irrupción le ha devuelto la ilusión a los aficionados de Philly tras tres años de fracasos, con el 10-72 de la pasada regular season como punto más bajo.

Embiid no empezó a jugar al baloncesto con continuidad hasta los 15 años. Un año más tarde, ya había hecho las maletas a Estados Unidos de la mano de Luc Mbah a Moute. El ahora jugador de Los Angeles Clippers asegura que alucinó cuando vio por primera vez a su compatriota sobre una cancha, precisamente en el campus que él organiza en su Yaoundé natal. Antes de eso, Embiid había jugado al volleyball y al fútbol, pero su altura y su forma de desenvolverse sobre el parqué hicieron que Mbah a Moute se fijara en él desde el primer momento: “Hacía movimientos que hace gente que lleva años jugando al baloncesto”.

Embiid desembarcó en la Monteverde Academy de Florida, el mismo instituto por el que Mbah a Moute había pasado años atrás. No tuvo demasiados minutos allí, por lo que decidió cambiar de aires. La mudanza le sentó de maravillas, hasta el punto de que llevó a su nuevo equipo -‘The Rock School‘ de Gainesville- al campeonato estatal. Solo pasó un año en la Universidad, con los Jayhawks de Kansas, y una fractura por estrés en la espalda le impidió disputar la última parte de la temporada, pero Embiid ya tenía claro que quería dar el salto a la élite. “Podría jugar ya en la NBA”, dijo Fred Hoiberg, hoy entrenador de Chicago Bulls, tras medirse a él en 2014 con Iowa State.

En Philadelphia, Embiid coincidió con su ‘padrino’ Mbah a Moute, quien fue un pilar importante en el que apoyarse tras su difícil lesión. Para un chico que había empezado a jugar al baloncesto en su adolescencia tardía, estar tanto tiempo parado podría tener graves consecuencias. Sin embargo, el proceso de recuperación fue por el buen camino y, más de dos años después de su llegada a los Sixers, Embiid debutó en la NBA. Brett Brown, técnico del equipo, quería ir con calma, limitando sus minutos en pista y dejándole fuera de los ‘back-to-backs’, pero el camerunés tenía otro plan. Embiid dejó su huella desde el primer momento, con 20 puntos, 7 rebotes y 2 tapones en sus 22 minutos de juego en su entreno en la liga contra Oklahoma City Thunder.

Su crecimiento es tal que ha llevado a una franquicia abocada al sufrimiento en los últimos años a tener mejor récord (6-2) que Cleveland Cavaliers, San Antonio Spurs y Houston Rockets en 2017. Brett Brown quería construir la defensa de su equipo partiendo de Embiid y la respuesta de éste ha sido inmejorable: en lo que va de año, los Sixers son el equipo con mejor rating defensivo de la liga cuando él está en pista. Su importancia en el equipo queda demostrada simplemente con los datos sobre su ausencia: el 5º peor equipo en este mismo apartado con Embiid en el banco.

En toda la historia de la franquicia, solo Allen Iverson había logrado encadenar al menos 10 partidos con 20 puntos o más en su año de novato. Hasta que llegó Embiid. Es el principal favorito para hacerse con el ‘Rookie of the Year’ -promedia 19.9 puntos, 7.8 rebotes, 2 asistencias y 2.4 tapones por partido- y, además de una soberbia habilidad en la pintura, ha demostrado que también puede ser una amenaza exterior con un nada desdeñable 34.8% desde el perímetro.

Transcurrida solo la primera mitad de la temporada, los Sixers llevan ya mejor récord que la campaña pasada -lo cual tampoco era complicado- y el pívot asegura que el equipo está a tiempo todavía de meterse en Playoffs. Desde luego, no será una tarea fácil, pero en Philadelphia 76ers tienen un gran motivo para soñar.

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